Byton: ons gesprek met CEO Carsten Breitfeld

Byton M-Byte elektrische auto

Carsten Breitfeld, CEO van Byton.

Op Web Summit had ik de kans om een babbel te slaan met Carsten Breitfeld, de CEO van Byton, een bedrijf dat ons betaalbare elektrische wagens en Uber-concurrentie belooft. 

Begin 2018 werd in Las Vegas de gloednieuwe startup Byton voorgesteld. Het mobiliteitsbedrijf is gevestigd in China en wordt hoofdzakelijk gefinancierd door Chinese partijen. Ze beloven in eerste instantie een elektrische SUV met een startprijs van 45.000$, die tegen 2020 naar Europa komt. Om dat te verwezenlijken snoepen ze talent af bij de belangrijkste automobiel- en elektronicabedrijven. Zo ook hun CEO, Carsten Breitfeld, die bij BMW werd gerekruteerd. Op Web Summit konden we hem strikken voor een gesprek:

web summit carsten breitfeld

Links: Carsten Breitfeld (CEO, Byton). Rechts: Didier (eGear.be).

Didier – Ik wil beginnen met het verduidelijken van het bedrijfsmodel. In het begin gaat Byton elektrische wagens produceren die verkocht worden aan eindklanten, en in een vervolgfase gaat autodelen een rol spelen in jullie business plan? Gaan Byton-eigenaars hun auto’s ter beschikking stellen van de fleet, zoals Tesla dat van plan is met Tesla Network?

Carsten – Dat is één van de mogelijkheden, maar we werken ook aan de optie dat Byton zelf auto’s in de fleet opneemt. Zeker is dat we een app ter beschikking zullen stellen aan onze klanten waarmee ze Byton wagens kunnen huren per kilometer. In de beginfase zal de fleet bestaan uit de M-Byte en de K-Byte (nvdr: elektrische SUV en elektrische sedan met 5 zitplaatsen), waarvan we de conceptmodellen reeds hebben voorgesteld.

We werken ook aan een derde voertuig dat speciaal ontwikkeld wordt voor autodelen. We zullen deze auto niet verkopen, maar enkel verhuren per kilometer. Aangezien de meeste taxi’s slechts één persoon vervoeren, zal deze auto slechts één passagierszetel hebben. Het is de bedoeling dat de passagier door luxe omringd wordt, een beetje zoals een eerste klasse zetel in een vliegtuig.

Het gaat in feite om een hybride bedrijfsmodel. Enerzijds verkopen we elektrische wagens en anderzijds bieden we mobiliteitsdiensten.

Didier – Wanneer zal je die nieuwe conceptauto onthullen?

Carsten – In 2019.

Didier – Deze auto zal nog steeds een chauffeur hebben, veronderstel ik?

Carsten – De auto zal bestuurd kunnen worden door een chauffeur, maar het hele concept zal duidelijk voorbereid zijn op autonoom rijden. In China zijn er echter miljoenen werkloze taxichauffeurs die spotgoedkoop zijn. Dus zelfs als autonoom rijden beschikbaar zal zijn, denk ik niet dat al die chauffeurs vervangen zullen worden.

Didier – Omdat ze zo goedkoop zijn?

Carsten – Omdat ze goedkoop zijn, en omdat het de tewerkstelling bevordert. Het gaat om jobs voor miljoenen mensen. Verder zou het business model wel eens voordeliger kunnen zijn mét chauffeurs. Dit betekent dat onze conceptauto moet kunnen werken met chauffeur, én zonder.

Didier – Gaan jullie die fleet zelf beheren?

Carsten – Er liggen nog verschillende opties op tafel. Er is de mogelijkheid om de fleet en de app zelf te beheren. Een andere interessante piste is om joint-ventures aan te gaan met de Uber’s en de Didi’s van deze wereld. Maar wat ik niet ga doen, is onze auto’s verkopen aan hen. Het is duidelijk dat in dit deel van onze business de inkomsten moeten komen uit het verkopen van mobiliteitsdiensten, niet uit het verkopen van hardware (nvdr: de auto’s). Ik ben ervan overtuigd dat wij het competitieve voordeel hebben dat we de auto’s kunnen produceren, en dat is iets dat zij (nvdr: Uber, Didi, …) niet kunnen.

Didier – Eens die mobiliteitsapplicatie operationeel is, zal je dan nog gewone elektrische wagens (M-Byte, K-Byte, …) verkopen?

Carsten – Ja. Ik voorspel dat binnen 10 jaar 50% van onze inkomsten uit de verkoop van auto’s komen, en 50% uit de verkoop van mobiliteitsdiensten en de data die we daarmee vergaren.

Byton K-Byte elektrische auto

Byton K-Byte (elektrische sedan).

Didier – Mag ik zeggen dat Byton een aantal gelijkenissen vertoont met Faraday Future (een andere startup, gefinancierd door Chinese instanties, die ook elektrische wagens en autonoom rijden belooft, maar zich momenteel in lastig vaarwater bevindt)?

Carsten – Ik zou dat niet zeggen. Faraday heeft met de FF91 (nvdr: hun elektrische conceptauto) heel erg gefocust op een duur product met lage productievolumes. Wij willen van in het begin op de markt komen met een goedkopere elektrische auto (nvdr: 45.000$) die we in massa zullen produceren. En met alle respect, maar voor het opzetten van productiefaciliteiten, denk ik dat Byton veel betere kaarten op tafel kan leggen. Wij hebben onze genen immers in de Duitse auto-industrie.

Didier – Hoe gaan jullie publiek laden faciliteren? Gaat Byton zelf een snellaadnetwerk uitbouwen, zoals Tesla dat doet?

Carsten – Het Tesla-model heeft geen enkele zin voor ons. Voor publiek laden zullen onze klanten beroep moeten doen op derde partijen.

Byton M-Byte elektrische SUV

Byton M-Byte (elektrische SUV).

Didier – Om af te sluiten heb ik nog een persoonlijke vraag voor jou. Je hebt 20 jaar voor BMW gewerkt en je was hoofd van het BMW i8-programma. Waarom heb je BMW verlaten voor een startup?

Carsten – Ik was heel enthousiast over het BMWi-submerk. Het was een leuke tijd, ik heb er veel geleerd en ik kwam in contact met de toekomst van mobiliteit. Maar op een gegeven moment begon het i-project te slabakken en het was niet duidelijk wat de volgende stap was. Ik droomde er over dat iemand naar mij zou komen met het aanbod: “Carsten, je mag je eigen bedrijf opzetten, het leiden, het opbouwen en geld is geen probleem”. En dat is op een bepaald ogenblik ook gebeurd. Maar zelfs dan moest ik toch even nadenken, want ik moest alle zekerheid opgeven om in een avontuur te stappen. Op 50-jarige leeftijd moest ik beslissen of ik m’n huidige carrière wilde verder zetten op een ietwat saaie manier of ik in iets nieuw wilde stappen. Ik heb voor het laatste gekozen en ik ben blij, want ik ben trots op wat ik tot hiertoe met m’n team verwezenlijkt heb. Ik voel me goed, wel gestresseerd, maar tegelijkertijd ook 10 jaar jonger.