Auto op mierenzuur moet nadelen van waterstof oplossen

Een team Nederlandse studenten hebben een telegeleide auto ontwikkeld die op mierenzuur rijdt. Hiermee willen ze de nadelen van waterstofwagens wegwerken. In 2016 zullen ze de technologie toepassen in een bus.

Ah, de waterstofwagens. De grote automerken maken ons al een halve eeuw wijs dat we ooit op waterstof zullen rijden maar anno 2016 lijkt een waterstofeconomie nog steeds veraf. Het feit dat waterstof een explosief gas is dat moeilijk te transporteren is en bij hoge druk (700 bar) moet opgeslagen worden zit daar voor iets tussen.

 

Twintig Eindhovense studenten denken daar een oplossing voor te hebben; de auto op mierenzuur (HCOOH). Mierenzuur is een stof die voorkomt in, u raadt het al, mieren maar ook in andere insecten. Het zuur wordt ook in de industrie gebruikt. In de mierenzuurauto wordt de stof in een reactor, door middel van een katalysator, omgezet in CO2 en waterstof. De rest van het systeem werkt in feite zoals een waterstofauto; het H2 voedt een brandstofcel die elektriciteit produceert. Die elektriciteit wordt gebruikt om de elektromotor aan te drijven.

Mierenzuur-productie

Je maakt je zorgen over de CO2-uitstoot van de mierenzuurauto? Geen nood, ook daar hebben de studenten een oplossing voor. Volgens hen kan mierenzuur immers geproduceerd worden met een proces waarbij CO2 aan de lucht onttrokken wordt. Evenveel CO2 als er uitgestoten wordt tijdens het rijden. Eerst maak je waterstof via het klassieke elektrolyseproces. Daar is elektriciteit voor nodig, maar die kan je op groene wijze (via wind of zonne-energie bijvoorbeeld) produceren. Met toevoeging van CO2 (uit de lucht bijvoorbeeld) kan je dan via een chemisch proces mierenzuur maken.

Momenteel wordt het meeste mierenzuur echter nog geproduceerd uit methanol en koolstofmonoxide (CO). BASF is wereldwijd de grootste producent.

Bus op mierenzuur

De studenten, die zichzelf Team Fast noemen, hebben al een schaalmodel geproduceerd op basis van een elektrisch telegeleid auto’tje (zie foto’s bovenaan). Midden 2015 zei het team nog dat ze een mierenzuurauto wilden bouwen op basis van een bestaande waterstofauto, zoals bijvoorbeeld de Toyota Mirai of de Hyundai ix35 FCEV. Daarvoor hoopten ze een waterstofauto te krijgen van één van de grote merken maar die zagen er blijkbaar geen brood in. Team Fast heeft nu de focus verlegd naar zwaar vervoer. Ze willen in 2016 een bus op mierenzuur bouwen in samenwerking met busbouwer VDL.

Persoonlijk denk ik dat de technologie nooit zal doorbreken voor auto’s. Ten eerste gaat er teveel energie verloren om mierenzuur te produceren. Ten tweede moet het goedje getransporteerd en opgeslagen worden, net zoals benzine en diesel, en ook dat kost energie. Tenslotte is ook de energie-efficiëntie in de auto zelf ondermaats.

Bij vracht- en busvervoer over lange afstanden is het natuurlijk een ander verhaal. Daar bieden batterij-elektrische aandrijflijnen nog geen goede oplossing. De accu dient immers zeer groot te zijn en dat gaat gepaard met veel gewicht en hoge aankoopkosten. Mierenzuur zou hier, ondanks de vele energieverliezen, een interessant alternatief voor diesel, benzine of waterstof kunnen zijn.